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#AguaPotable - Preguntas y respuestas

Actualizado: 16 may 2023

Por Danilo Ríos

1. Cuáles son las causas del "agua salada"?

El agotamiento del embalse de Canelón Grande y el escaso volumen disponible en Paso Severino, obligaron al uso excesivo del trasvase desde aguas abajo de la represa de Aguas Corrientes hacia el punto de toma. El tramo del río Santa Lucía entre Aguas Corrientes y su desembocadura recibe la influencia del Río de la Plata.


2. ¿Por qué no se elimina la salinidad durante el proceso de potabilización?

La planta de Aguas Corrientes está diseñada para tratar agua dulce, no salada. No tiene capacidad de remover cloruros, sodio y bromuros. Estos parámetros son característicos del agua del Río de la Plata.


3. ¿Cómo se define al agua potable?

El significado de la palabra expresa que es potable el agua que se puede beber sin incurrir en peligros. En la actualidad, la definición conceptual es: «Agua apta para la ingesta y todo uso doméstico habitual, incluida la higiene personal. Su consumo no debe afectar la salud a corto ni a largo plazo, y no debe provocar rechazo debido a su olor, sabor o apariencia».


4. ¿Cómo se determina si el agua es potable?

En la práctica, la potabilidad está asociada al cumplimiento de una norma de calidad que define valores máximos permitidos (VMPs) de concentración para un grupo de contaminantes o parámetros cuya incidencia sobre la salud o estética (apariencia, olor, sabor) del agua ha sido comprobada. Hay parámetros microbiológicos, físicos, químicos inorgánicos, químicos orgánicos, radioactivos y otros. Cada uno tiene su significado sanitario y un VMP que no se puede sobrepasar para que una muestra de agua se considere potable.


5. ¿Cuál es la norma que se aplica en Uruguay?

Es el Decreto Bromatológico N° 375 del Ministerio de Salud Pública, del 3 de noviembre de 2011, que adopta los VMP y las técnicas analíticas de la Norma UNIT 833/2008 (reimpresión 2010), y hace consideraciones adicionales para los parámetros arsénico, plomo, y turbidez.


6. ¿Cuándo el agua no es potable?

Cuando no cumple al menos un parámetro establecido en la norma.


7. ¿Consumir agua no potable afecta la salud?

Depende si el incumplimiento se da para parámetros que afectan o no la salud. Los parámetros establecidos en la norma se pueden agrupar en:

  • Parámetros que por sí solos, no afectan la salud.

  • Parámetros que producen efectos agudos en la salud: Ejemplo: al ingerir agua contaminada microbiológicamente.

  • Parámetros que producen efectos crónicos en la salud. Cuando un contaminante tiene efecto crónico, se define su VMP de tal forma que no se arriesga la salud si se consume agua durante períodos prolongados (mínimo 15 a 20 años, dependiendo del parámetro), en cumplimiento con ese valor.

Por ejemplo, si los únicos parámetros que se incumplen son el sodio y los cloruros, y la totalidad de los restantes se encuentran por debajo de sus VMPs, el agua es no potable, pero no afecta la salud. En ese caso, teniendo en cuenta las recomendaciones del MSP para los grupos de riesgo.


8) El agua que se distribuye hoy en Montevideo, ¿es potable?

No lo es, pues no cumple con la norma, al menos en las concentraciones de sodio y cloruros como se ha declarado.


9) El agua que se distribuye en Montevideo, ¿incumple algún parámetro que afecta a la salud?

Si bien OSE no ha dado a conocer información analítica, en función de las características del agua bruta que se está utilizando, la cual, por su origen, además de cloruros podría contener bromuros, es probable que se supere el VMP definido para el Índice de trihalometanos (tabla 10 de la norma Unit 833/2008, reimpresión 2010).


Los bromuros son precursores de la formación de trihalometanos y se detectan a muy bajas concentraciones en el agua dulce, por lo que su incidencia es mínima en condiciones normales.


Los trihalometanos son nocivos para la salud y se clasifican como contaminantes de efecto crónico. La ingesta continua de agua con concentraciones elevadas de trihalometanos durante períodos prolongados (mínimo 15 a 20 años), o la exposición a través de otros métodos como la inhalación de vapores de agua y la absorción dérmica, aumenta la probabilidad de contraer algunos tipos de cáncer.


Si la presencia de bromuros no es suficiente para elevar la concentración de trihalometanos por encima de las disposiciones de la norma, el agua sería “no potable por alteración de sus propiedades organolépticas, sin afectaciones a la salud”. De lo contrario, sería “no potable, por el incumplimiento de los VMP de parámetros que perturban las características organolépticas, como el sodio y los cloruros, y por superar el VMP del índice de trihalometanos, clasificado como contaminante de efecto crónico”. Observaciones: Hasta el momento no se ha puesto en conocimiento de los usuarios los parámetros de calidad que OSE analiza del agua que distribuye.


Todas las consideraciones externas a OSE y al MSP relacionadas con la ingesta diaria de sodio a través del agua, se han hecho sobre la base de que el agua cumple con los nuevos límites definidos por las autoridades para los parámetros sodio y cloruros, y no sobre valores reales, medidos.


Por otro lado, tampoco se han dado a conocer los resultados analíticos del conjunto de parámetros que se analizan a diario, por lo que no se han presentado evidencias que sustenten la declaración de que el agua no afecta la salud de los consumidores.


Nota: el autor es ingeniero civil (opción Hidráulica y Sanitaria), magíster en Ingeniería Ambiental. Fue gerente general de OSE 2006 y 2015.

Publicada: 14/05/2023


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